Ein Vintage-Mondraketenkörper der NASA ist offiziell zurück in der Erdumlaufbahn … vorerst

Ein Diagramm, das den Weg von 2020 SO zeigt, das wahrscheinlich eine Centaur-Oberstufe einer Mondmission ist, die in den 1960er Jahren gestartet wurde.

Ein Diagramm, das den Weg von 2020 SO zeigt, das wahrscheinlich eine Centaur-Oberstufe einer Mondmission ist, die in den 1960er Jahren gestartet wurde. (Bildnachweis: NASA/JPL-Caltech)



Ein Relikt aus den Anfängen der Raumfahrt ist wahrscheinlich zurückgekehrt, um seinem Ursprungsplaneten einen kurzen Besuch abzustatten, so monatelange Beobachtungen eines erdnahen Objekts namens 2020 SO .



2020 SO trat am 8. November in das ein, was Wissenschaftler die Hill-Sphäre der Erde nennen, in der die Schwerkraft der Erde das Verhalten von Objekten bestimmt, laut a NASA-Erklärung . Wissenschaftler sagen, dass das Objekt zwei gemächliche Schleifen um die Erde machen wird, bevor es im März seinen Weg um die Sonne fortsetzt.

Aber obwohl Wissenschaftler es im September bei Umfragen zur Identifizierung von Asteroiden zum ersten Mal entdeckten, schien das Objekt bald zu sein etwas ganz anderes – die Oberstufe einer Rakete einer NASA-Roboter-Mondmission namens Surveyor 2 von 1966. Und das würde sie in der Tat zu einem ziemlich sagenumwobenen Weltraumschrott machen.



„Wenn es die Centaur-Oberstufe ist“, sagte Alice Gorman, eine Archäologin, die sich auf das Erbe der Raumfahrt konzentriert, gegenüber demokratija.eu, „ist es dieses Objekt an sich, es ist diese Raketenstufe, aber es ist auch mit all diesen anderen Dingen verbunden. '

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Dieses besondere Stück Metall verließ die Erde am 20. September 1966, thront auf einer ersten Stufe des Atlas D und trug an seiner Spitze ein Raumschiff namens Surveyor 2. Drei Tage später stürzte dieses Raumschiff versehentlich auf den Mond. Der Metallzylinder, der ihn geliefert hatte, sauste inzwischen an unserem himmlischen Nachbarn vorbei und kreiste mehr oder weniger zusammen mit unserem Heimatplaneten um die Sonne.



Und das tut sie anscheinend seit 54 Jahren. Im Laufe dieser Jahre haben sich die Nachfolger des Zentauren vermehrt und unzählige Raketen von der Erde abgeschossen und auf eine Vielzahl von erdorbitalen und planetarischen Erkundungsmissionen geleitet.

Eine lange Karriere für ein schlichtes Design

Die Centaur-Raketenstufe hat in der einen oder anderen Form eine Schlüsselrolle bei der Erforschung des Weltraums im Wesentlichen in der gesamten Geschichte der Raumfahrt gespielt. Es war das Ergebnis einer Partnerschaft zwischen der NASA (und ihrem Vorgänger) und dem kommerziellen Sektor in den späten 1950er Jahren und wurde erstmals im März 1962 gestartet.

Die Bühne war eine entscheidende Entwicklung in der Raketentechnik, da sie laut a . das erste erfolgreiche Design war, das auf gefährlich temperamentvollem, aber leichtem und effizientem Flüssigwasserstoff beruhte NASA-veröffentlichte Geschichte des Bauteils. Der Erfolg von Centaur zeigte, dass flüssiger Wasserstoff sicher verwendet werden konnte und half den USA, während des Weltraumrennens zur Sowjetunion aufzuschließen.



Ein Centaur-Oberstufen-Raketenkörper aus dem Jahr 1964, der mit einer Atlas-Rakete verbunden ist.

Ein Centaur-Oberstufen-Raketenkörper aus dem Jahr 1964, der mit einer Atlas-Rakete verbunden ist.(Bildnachweis: NASA)

Aber trotz dieser Hauptrolle ist die Zentauren-Oberstufe täuschend geradlinig. »Es ist eine wirklich einfache Rakete«, sagte Gorman. 'Es ist wie ein großer Treibstofftank mit ein paar Raketentriebwerken.' Und es ist flexibel: Während es im Laufe der Jahre am häufigsten mit der ersten Stufe des Atlas geflogen ist, kann es mit einer Reihe von Raketen kombiniert werden. In den 1980er Jahren wurde es sogar für den Start im Space Shuttle der NASA angepasst, um Satelliten auf ihre richtige Umlaufbahn zu führen, obwohl es nie in dieser Konfiguration flog.

Nur eine Version der Centaur-Stufe fliegt heute noch, die in die Atlas-V-Raketen der United Launch Alliance eingebaut ist, aber sie ist auch in der zukünftigen Vulcan Centaur-Rakete des Unternehmens aufgrund von Start vielleicht nächstes Jahr .

Die lange Geschichte des Centaur ist eine gute Erinnerung an die vergängliche, kombinierbare Natur jeder Rakete, sagte Gorman. Trägerraketen verbringen viel mehr Zeit als ihre Komponenten, die oft über weite Regionen verteilt sind, als als einzelne Einheit.

'In unseren Köpfen haben wir diese Vision der Rakete, die das große, stachelige Ding auf der Startrampe ist, aber diese Rakete existiert nur für kurze Zeit', sagte sie. 'Es wird in der Woche vor dem Start zusammengebaut ... es startet und trennt sich und wird in Stücken zurückgelassen.'

Den Mond vermessen

Das besondere Centaur-Gebiss, das jetzt vorübergehend um die Erde rasselt, war Teil einer lebenswichtigen Reihe von Missionen, die den Weg zum Apollo-Programm indem er bewies, dass es sicher war, auf dem Mond zu landen, obwohl sein spezielles Raumfahrzeug versagte.

Zwischen 1966 und 1968 starteten die USA sieben Missionen namens Surveyor, die jeweils auf dem Mond landen sollten. Insgesamt war das Programm ein Erfolg; Surveyor 2 selbst war die einzige Ausnahme, als es auf die Mondoberfläche krachte.

Einer der NASA

Einer der Surveyor-Raumsonden der NASA.(Bildnachweis: NASA)

Seine Vorgängersonde Surveyor 1 machte die erste amerikanische weiche Landung auf dem Mond.

„Die Mondlandung war wirklich aufregend; es ist heutzutage eine Art Landung auf dem Mars “, sagte Paul Chodas, Leiter des NASA-Zentrums für erdnahe Objektstudien am Jet Propulsion Laboratory in Kalifornien, der das Objekt bei Asteroidenuntersuchungen entdeckt sah und erkannte, dass es sich wahrscheinlich um den Surveyor 2 Centaur handelte Weltraum.com. „Es ist aufregend, vor allem, weil ich mich an diese Missionen erinnere. Surveyor 1 war eine sehr aufregende Mondlandung – als Kind habe ich den Mond durch mein Teleskop beobachtet, als er landete.“

Und die erfolgreiche weiche Landung war auch ein wichtiger Beweis für die historische Apollo 11 menschliche Mondlandung drei Jahre später, sagte Gorman.

„Damals gab es zwei Theorien über Mondstaub: Eine war, dass es unglaublich tief war, wenn man also eine menschliche Mission schickte, würden sie einfach im Staub versinken, und die andere war, dass der Staub nicht so tief war. “, sagte Gorman. »Die Surveyors haben also unter anderem bewiesen, dass der Staub zumindest an den Orten, an denen die sieben Missionen gelandet sind, keine Meter tief war, sodass ein viel schwereres Schiff sicher auf der Oberfläche landen konnte. Das ist ziemlich bedeutsam im Hinblick auf die gesamte Entwicklung der bemannten Raumfahrt und der Mondforschung.'

Aber während Surveyor 2 seinen Geschwistern möglicherweise nicht gerecht wurde, könnte sein Centaur auf dem besten Weg sein, der erste Raketenkörper aus den 1960er Jahren in der Sonnenumlaufbahn zu werden, den Wissenschaftler wiederentdeckt haben. Astronomen planen, das Objekt zu beobachten, um die Verbindung zu bestätigen, aber für Chodas ist die Flugbahn allein ein zwingender Beweis.

'Die Tatsache, dass es sehr stark mit dem Start von Surveyor 2 vor 54 Jahren in Verbindung gebracht werden kann, ist wirklich erstaunlich', sagte Chodas. 'Das ist das erste Mal, dass ich eine so starke Verbindung zu einem Raketenstart aus den 1960er Jahren herstellen kann.'

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