John Glenns historischer Raumflug war keine sichere Sache

John Glenn Raumfahrt

Astronaut John Glenn wurde während seines historischen Orbitalflugs auf 'Friendship 7' am 20. Februar 1962 im Weltraum von einer Filmkamera mit automatischer Sequenz fotografiert. (Bildnachweis: NASA)



Als John Glenn heute vor 50 Jahren (20. Februar) den ersten orbitalen Raumflug der Vereinigten Staaten startete, waren sich die NASA-Wissenschaftler nicht sicher, wo er herunterkommen würde – oder ob er die Reise überhaupt überleben würde.



Bevor Glenn am 20. Februar 1962 drei Erdrunden absolvierte, hatte kein Amerikaner mehr als 15 Minuten im Weltraum verbracht. Also hatten die führenden Köpfe der NASA und das medizinische Personal eine ganze Reihe von Sorgen, von der Frage, wo Glenns Raumschiff aufsetzen würde, bis hin zur Frage, ob die Augen des Astronauten in der Schwerelosigkeit richtig funktionieren würden oder nicht.

'In den frühen Tagen der Raumfahrt gab es viele Unbekannte', sagte der ehemalige Astronaut Scott Carpenter, der im Mai 1962 eine eigene Orbitalmission absolvierte, am Freitag (17. Februar) bei einer NASA-Veranstaltung zum Gedenken an Glenns Flug. 'Wir wurden für schuldig befunden, nicht in der Lage zu sein, im Weltraum zu fliegen, und mussten unsere Unschuld beweisen, entgegen der amerikanischen Gepflogenheit.'



Am 20. Februar 1962 fuhr John Glenn mit der Friendship-7-Kapsel ins All, das erste Mal, dass ein Amerikaner die Erde umkreiste. In diesem Bild betritt Glenn die Kapsel mit Hilfe von Technikern.

Am 20. Februar 1962 fuhr John Glenn mit der Friendship-7-Kapsel ins All, das erste Mal, dass ein Amerikaner die Erde umkreiste. In diesem Bild betritt Glenn die Kapsel mit Hilfe von Technikern.(Bildnachweis: NASA)

Medizinische Bedenken



Zum Zeitpunkt von Glenns Flug hatte der Rivale im Weltraumrennen, die Sowjetunion, bereits zwei bemannte Orbitalmissionen gestartet. Kosmonaut Yuri Gagarin umkreiste die Erde einmal im April 1961, und sein Landsmann Gherman Titov umkreiste unseren Planeten im August desselben Jahres 17 Mal und blieb mehr als 24 Stunden in der Luft.

Sowohl Gagarin als auch Titov kehrten nach ihren Flügen sicher zur Erde zurück. Aber die NASA hatte keine Erfahrung mit der bemannten Raumfahrt, die über die 15-minütigen suborbitalen Ausflüge von Alan Shepard und Gus Grissom im Jahr 1961 hinausging.

Die Ärzte waren besonders besorgt darüber, wie sich eine längere Exposition gegenüber der Schwerelosigkeit auf Glenns Sehvermögen auswirken würde. [ Fotos: John Glenns Weltraumvermächtnis ]



'Einige der Augenärzte waren zu dieser Zeit buchstäblich besorgt, dass Ihre Augen ihre Form ändern könnten und Ihr Sehvermögen sich so weit ändern könnte, dass Sie nicht einmal die Instrumententafel genug sehen konnten, um im Notfall einen erneuten Eintritt zu machen', sagte Glenn während der Freitagsveranstaltung Feierlichkeiten.

'Sie waren genug besorgt darüber, wir haben tatsächlich eine kleine miniaturisierte Sehtafel oben auf der Instrumententafel angebracht', fügte er hinzu. 'Und das ist immer noch in Friendship 7, oben im Smithsonian [National Air and Space Museum].'

Die NASA befürchtete auch, dass sich durch die Raumfahrt zufällig Flüssigkeit in Glenns Innenohr bewegen könnte, was möglicherweise zu Übelkeit und Schwindel führt. Und die Ärzte waren sich nicht einmal sicher, ob der Astronaut in der Schwerelosigkeit richtig schlucken würde, sagte Glenn.

Die Besorgnis und Neugierde über die Verdauungsfunktionen blieben drei Monate später während Carpenters Flug bestehen. Die Ärzte waren nicht davon überzeugt, dass Astronauten in der Lage sein würden, Nahrung im Orbit zu verstoffwechseln, also ließen sie Carpenter ein kleines Experiment durchführen. [ Größte Enthüllungen des Weltraumzeitalters ]

»Mir wurde radioaktives Essen – Pap – in einer Zahnpastatube gegeben«, sagte Carpenter. 'Und mir wurde gesagt, dass ich das auf der ersten Umlaufbahn essen soll.'

Die Geschichte hat natürlich gezeigt, dass der menschliche Körper grundlegende Funktionen im Weltraum erfüllen kann. Astronauten leben routinemäßig für sechs Monate auf der Internationalen Raumstation, obwohl sie eifrig trainieren müssen, um die Auswirkungen der Mikrogravitation zu minimieren, zu denen Muskelschwund und eine verringerte Knochendichte gehören.

Ein heikler Wiedereinstieg

Glenns Flugplan sah vor, dass Friendship 7 mehrere hundert Meilen südöstlich von Florida im Atlantik landen sollte. Aber die NASA war sich nicht ganz sicher, ob das funktionieren würde, also bereitete sich Glenn auf die Möglichkeit vor, bei „primitiven“ Ureinwohnern im Hinterland von Australien, Papua-Neuguinea oder dem südlichen Afrika zu landen.

»Sie landen, und die Seite bläst ab, und das Ding in einem silbernen Anzug tritt heraus. Du wirst entweder wie der Gottkönig oder ziemlich schnell tot sein«, sagte Glenn. 'Also wollte ich eine Nachricht für diese Leute.'

So übersetzten Linguisten der Library of Congress Glenn eine grundlegende Botschaft des Friedens und der Freundschaft und statteten ihn bei Bedarf mit einigen Sätzen in verschiedenen Sprachen der Ureinwohner aus.

Friendship 7 landete schließlich ungefähr dort, wo sie sollte, und stürzte nur 40 Meilen (67 Kilometer) vor der geplanten Landezone in den Atlantik. Aber die Rückkehr der Kapsel zur Erde war holprig und etwas erschütternd.

Als Glenn sich darauf vorbereitete, wieder in die Atmosphäre einzutreten, teilten ihm die Missionsleiter mit, dass sich der schützende Hitzeschild von Friendship 7 möglicherweise gelöst hat. Das waren schlechte Nachrichten; Wenn sich der Hitzeschild löste, würde die Kapsel mit ziemlicher Sicherheit verbrennen.

An der Außenseite von Friendship 7 war ein Paket kleiner Retro-Raketen befestigt, die den Wiedereintritt der Kapsel verlangsamen sollten. Glenn wurde angewiesen, die Raketen nach dem Abfeuern nicht abzuwerfen, in der Hoffnung, dass die Riemen helfen würden, den Hitzeschild festzuhalten.

Während des Wiedereintritts „brannten brennende Brocken des Retro-Packs, die abbrannten und am Fenster zurückkamen“, sagte Glenn. 'Ich wusste nicht genau, ob es das Retro-Pack oder der Hitzeschild war, aber ich konnte nichts dagegen tun, außer weiter zu versuchen, zu arbeiten und das Raumschiff in seiner eigentlich besten Lage zu halten.' zurück in.'

Obwohl am Ende alles geklappt hat, war Glenns Erfolg alles andere als gesichert oder vorherbestimmt. Tatsächlich war es so etwas wie ein russisches Roulette-Spiel, ihn in die Umlaufbahn zu bringen, sagen Experten. Die Erfolgsaussichten waren jedenfalls vergleichbar.

'Seine Chance, dies nicht zu überleben, lag bei etwa eins zu sechs', sagte der ehemalige Astronaut Steve Lindsey, der 1998 mit Glenn bei der STS-95-Mission der Raumfähre Discovery flog, in einem kürzlich veröffentlichten NASA-Video. 'Es war also ein extrem riskantes, unbekanntes Unterfangen, das sie unternommen haben, ohne es zuvor getan zu haben.'

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