Erste 'Alien Earth' wird 2013 gefunden, sagen Experten

Illustration des Katalogs der bewohnbaren Exoplaneten

Mehr Exoplaneten als erwartet im ersten Jahr des Habitable Exoplanets Catalog. Bild veröffentlicht am 6. Dezember 2012. (Bildnachweis: PHL @ UPR Arecibo, ESA / Hubble, NASA)

Der erste wirklich erdähnliche außerirdische Planet wird wahrscheinlich nächstes Jahr gesichtet, eine epische Entdeckung, die dazu führen würde, dass die Menschheit ihren Platz im Universum neu bewertet.



Während Astronomen eine Reihe von Exoplaneten In den letzten Jahren, die ein oder zwei Schlüsselmerkmale mit unserer eigenen Welt teilen – wie Größe oder abgeleitete Oberflächentemperatur – müssen sie noch eine echte „fremde Erde“ ergattern. Aber das soll sich 2013 ändern, sagen Wissenschaftler.

'Ich bin sehr zuversichtlich, dass im nächsten Jahr der erste Erdzwilling entdeckt wird', sagte Abel Mendez, der das Planetary Habitability Laboratory an der University of Puerto Rico in Arecibo leitet.

Planeten stapeln sich

Astronomen entdeckten 1995 den ersten Exoplaneten, der einen sonnenähnlichen Stern umkreist. Seitdem haben sie mehr als 800 Welten jenseits unseres eigenen Sonnensystems entdeckt, und viele weitere Kandidaten warten auf ihre Bestätigung durch Folgebeobachtungen. [ Die seltsamsten außerirdischen Planeten (Galerie) ]

Die NASA ist produktiv Kepler-Weltraumteleskop ZB hat seit seinem Start im März 2009 mehr als 2.300 potenzielle Planeten markiert. Bisher wurden nur etwa 100 bestätigt, aber Missionswissenschaftler schätzen, dass mindestens 80 Prozent der Wahrheit entsprechen werden.

Die ersten Exoplanetenfunde waren sengend heiße Jupiter-ähnliche Welten, die nahe ihrer Muttersterne umkreisen, weil sie am einfachsten zu entdecken waren. Aber im Laufe der Zeit kamen neue Instrumente online und Planetenjäger verfeinerten ihre Techniken und ermöglichten die Entdeckung kleinerer und weiter entfernter Planeten – Orte, die eher der Erde ähneln.

Im vergangenen Dezember fand Kepler beispielsweise einen Planeten, der 2,4 mal größer als die Erde ist, der in der Umlaufbahn seines Sterns bewohnbare Zone – genau der richtige Bereich von Entfernungen, in denen flüssiges Wasser und vielleicht Leben, wie wir es kennen, existieren können.

Das Kepler-Team und andere Forschungsgruppen haben mehrere andere Welten wie diese entdeckt (die ist bekannt als Kepler-22b ), was die aktuelle Zahl potenziell bewohnbarer Exoplaneten nach Mendez' Berechnung auf neun erhöht.

Bewohnbare Zonen für verschiedene Sterne. Eine intelligente Zivilisation könnte einem Planeten außerhalb der Zone erlauben, noch bewohnbar zu sein.

Bewohnbare Zonen für verschiedene Sterne. Eine intelligente Zivilisation könnte einem Planeten außerhalb der Zone erlauben, noch bewohnbar zu sein.(Bildnachweis: NASA)

Den Zwilling der Erde anvisieren

Keine der Welten im Katalog der bewohnbaren Exoplaneten von Mendez ist klein genug, um echte Erdzwillinge zu sein. Die Handvoll erdgroßer Planeten, die bisher entdeckt wurden, kreisen alle zu nahe an ihren Sternen, um für Leben geeignet zu sein. [ Galerie: 9 potenziell bewohnbare Exoplaneten ]

Aber es ist nur eine Frage der Zeit, bis ein kleiner, felsiger Planet in der bewohnbaren Zone entdeckt wird – und Mendez ist nicht der einzige Forscher, der glaubt, dass die Zeit bald kommt.

'Der erste Planet mit einer gemessenen Größe, Umlaufbahn und einfallendem stellaren Fluss, der für das Leben geeignet ist, wird wahrscheinlich 2013 angekündigt', sagte Geoff Marcy, ein erfahrener Planetenjäger an der University of California, Berkeley und Mitglied der Kepler Mannschaft.

Mendez und Marcy glauben beide, dass dieser Wendepunkt von Kepler gemacht wird, der Planeten erkennt, indem er die verräterischen Helligkeitsabfälle markiert, die verursacht werden, wenn sie aus der Perspektive des Instruments vor ihren Elternsternen vorbeiziehen.

Kepler muss drei dieser 'Transits' miterleben, um einen Planeten zu entdecken. Aber im Laufe der Zeit hat das Teleskop immer weiter entfernte Planeten entdeckt – einschließlich einiger in der bewohnbaren Zone.

Ein Instrument namens HARPS (kurz für High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher) ist ebenfalls ein Spitzenkandidat, das bereits eine Reihe potenziell bewohnbarer Welten entdeckt hat. HARPS, das sich am 3,6-Meter-Teleskop der Europäischen Südsternwarte in Chile befindet, ermöglicht es Forschern, die winzigen Gravitationsschwankungen zu erkennen, die Planeten in ihren Muttersternen umkreisen.

'HARPS sollte in der Lage sein, die interessantesten und näheren Erdzwillinge zu finden', sagte Mendez gegenüber demokratija.eu per E-Mail und stellte fest, dass viele Kepler-Planeten zu weit entfernt sind, um sie im Detail zu charakterisieren. 'Eine Kombination aus Sensibilität und Langzeitbeobachtung zahlt sich jetzt aus.'

Künstler

Künstlerisches Konzept des potenziell bewohnbaren Planetenkandidaten Tau Ceti f, der im Dezember 2012 entdeckt wurde. Der mögliche Planet, der sich nur 11,9 Lichtjahre von der Erde entfernt befindet, ist mindestens 6,6-mal so massiv wie die Erde.(Bildnachweis: PHL @ UPR Arecibo (phl.upr.edu))

Und es gibt wahrscheinlich viele außerirdische Erden in unserer Milchstraße, sagen Forscher.

'Bei vorsichtiger Schätzung gibt es 200 Milliarden Sterne, die mindestens 50 Milliarden Planeten beherbergen, wenn nicht mehr', sagte Mikko Tuomi von der University of Hertfordshire in England per E-Mail gegenüber demokratija.eu.

'Angenommen, dass 1:10.000 der Erde ähnlich sind, würden wir 5.000.000 solcher Planeten erhalten', fügte Tuomi hinzu, die Teams leitete, die in diesem Jahr über die Entdeckung mehrerer potenziell bewohnbarer Planetenkandidaten berichteten, darunter ein Exoplanet, der den Stern Tau Ceti nur 11,9 Lichtjahre umkreist von der Erde. 'Ich würde also sagen, wir sprechen von mindestens Tausenden solcher Planeten.'

Was es bedeuten würde

Wann immer der erste Erdzwilling bestätigt wird, wird die Entdeckung wahrscheinlich tiefgreifende Auswirkungen auf die Menschheit haben.

'Wir Menschen werden in den Nachthimmel blicken, so wie wir über einen großen Ozean blicken', sagte Marcy per E-Mail gegenüber demokratija.eu. 'Wir werden wissen, dass der kosmische Ozean Milliarden von Inseln und Kontinenten enthält, die sowohl primitives Leben als auch ganze Zivilisationen unterstützen können.'

Marcy hofft, dass ein solcher Fund unsere Spezies dazu anregen wird, ihre ersten wirklichen Schritte über ihr heimisches Sonnensystem hinaus zu unternehmen.

'Die Menschheit wird ihre kollektiven Augen schließen und die Segel nach Alpha Centauri setzen', sagte Marcy und bezog sich dabei auf das unserem nächstgelegenen Sternensystem, wo Anfang dieses Jahres ein erdgroßer Planet entdeckt wurde.

„Die kleinen Schritte für die Menschheit werden für unsere Spezies ein riesiger Sprung sein. Robotersonden zu den nächsten Sternen zu schicken, wird das größte Abenteuer sein, das wir Homo sapiens je versucht haben“, fügte Marcy hinzu. „Dieses massive Unterfangen erfordert die Zusammenarbeit und den Beitrag aller großen Nationen auf der ganzen Welt. Damit werden wir unsere ersten zaghaften Schritte in den kosmischen Ozean unternehmen und unsere gemeinsame Zielstrebigkeit an dieser irdischen Küste stärken.'

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