Das Ende für Cassini naht: Saturn-Sonde geht in die letzten 48 Stunden

PASADENA, Kalifornien – Das Ende der NASA-Raumsonde Cassini ist nahe, die jetzt weniger als 48 Stunden von ihrem geplanten Todestauchgang in den Saturn entfernt ist.



Im Jet Propulsion Laboratory (JPL) der NASA in Südkalifornien bereiten sich Missionswissenschaftler nun auf den Empfang der letzten Datenübertragungen von Cassini am frühen Freitagmorgen (15. September) vor. Hitze und Reibung, die durch den Fall erzeugt werden, führen dazu, dass Cassini nur 2 oder 3 Minuten nach dem Eintritt in die Saturnatmosphäre auseinanderbricht und seine Komponenten verdampfen.



'Was am Freitag passieren wird, ist absolut unvermeidlich', sagte Earl Maize, Projektmanager bei Cassini, heute (13. September) während einer Pressekonferenz im JPL. Die Cassini-Mission wird vom JPL aus mit dem Deep Space Network betrieben, einer Reihe von Teleskopen rund um den Globus, die mit Raumfahrzeugen jenseits der Erde und des Mondes kommunizieren. [ Cassinis Saturn Crash 2017: So sehen Sie sein 'großes Finale' ]

Mitglieder des Cassini-Teams diskutieren seinen nahenden Untergang während einer Pressekonferenz am 13. September 2017. (L und R) Jim Green, Leiter der NASA



Mitglieder des Cassini-Teams diskutieren seinen nahenden Untergang während einer Pressekonferenz am 13. September 2017. (L nach r) Jim Green, Leiter der NASA-Abteilung Planetary Science; Earl Maize, Cassini-Projektmanager; Linda Spilker, Cassinis Projektwissenschaftlerin; Hunter Waite, leitender Forscher für Cassinis Ionen- und Neutralmassenspektrometer (INMS).(Bildnachweis: Calla Cofield/demokratija.eu)

Cassinis Schicksal wurde bereits im April besiegelt, als das Missionsteam die Schwerkraft von Titan nutzte, um die Sonde auf eine Flugbahn zu bringen, die sie zwischen Saturn und seinen innersten Ringen führte. Am Montag (11. September) verlangsamte ein weiterer entfernter Vorbeiflug mit Titan die Cassini-Sonde, so dass sie sich bei ihrer nächsten Annäherung an den Planeten etwas langsamer bewegt, wodurch sie tiefer in die Atmosphäre des Planeten eintaucht. Die Sonde wird durch die atmosphärische Begegnung zerstört, bevor sie wieder in die Umlaufbahn entkommen kann.

Gegen 6:50 Uhr PDT heute Morgen (9:50 Uhr EDT/1350 GMT) wandte Cassini seine Antenne von der Erde ab und begann mit der Aufnahme seiner letzten Bilder des Saturn-Systems, wodurch eine Sammlung von mehr als 450.000 Bilder während der gesamten Lebensdauer des Raumfahrzeugs gesammelt. Die Sonde wird diese Aufgabe gegen 12:58 Uhr abschließen. PDT (15:58 Uhr EDT/1958 GMT) morgen (14. September).



Dieses von Cassini aufgenommene Bild zeigt den Planeten überbelichtet, um schwache Details des Ringsystems hervorzuheben.

Dieses von Cassini aufgenommene Bild zeigt den Planeten überbelichtet, um schwache Details des Ringsystems hervorzuheben.(Bildnachweis: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)

Um 14:45 Uhr PDT (17:45 Uhr EDT/2145 GMT) am Donnerstag wird Cassini damit beginnen, alle derzeit auf seinem Datenrekorder gespeicherten Informationen zurück zur Erde zu übertragen. Dieser Datendump wird voraussichtlich gegen 20:00 Uhr abgeschlossen sein. PDT (23:00 Uhr EDT/0300 GMT am 15. September), zu diesem Zeitpunkt wird die NASA Cassinis endgültige Bilder der Öffentlichkeit zugänglich machen. [ Cassinis 13 größte Saturn-Entdeckungen ]



Um 1:37 Uhr PDT (4:37 Uhr EDT/0837 GMT) am 15. September wird das Cassini-Team die Raumsonde so umkonfigurieren, dass sie während ihres Tauchgangs in die Saturnatmosphäre sofort Daten direkt zur Erde zurücksenden kann. In ihrer normalen Konfiguration erfasste die Sonde Daten, speicherte sie und sendete sie während geplanter Datenspeicherungen zurück zur Erde. Da die Datenübertragungsrate der Sonde nicht hoch genug ist, um relativ große Bilddateien zu senden, überträgt sie nur Daten von acht der 13 Instrumente der Sonde.

Cassini wird seinen Abstieg durch die Atmosphäre um 4:55 Uhr PDT (7:55 Uhr und EDT 1155 GMT) beginnen. Es wird erwartet, dass die Sonde etwa 1 bis 2 Minuten lang Daten über die Atmosphäre des Planeten überträgt und etwa 1 Minute später vollständig zerstört wird.

Geysire von Saturn

Geysire von Saturns Mond Enceladus sind in diesem Bild dargestellt, das mit Bildern der Cassini-Sonde erstellt wurde. Das Raumfahrzeug durchquerte die Wasserwolken, die von Enceladus' Oberfläche kamen, mehrfach.(Bildnachweis: NASA/JPL-Caltech)

Das Leben von Cassini

Seit 2004 umkreist die Raumsonde Cassini den Saturn und sammelt Fotos und Daten, die unser Verständnis des Planeten und seiner Monde revolutioniert haben.

Seit 2004 umkreist die Raumsonde Cassini den Saturn und sammelt Fotos und Daten, die unser Verständnis des Planeten und seiner Monde revolutioniert haben.(Bildnachweis: von Karl Tate, Infografik-Künstler)

Die 3,2 Milliarden US-Dollar teure Cassini-Huygens-Mission – eine gemeinsame Anstrengung der NASA und der Europäischen Weltraumorganisation – startete im Oktober 1997 in Richtung Saturn und kam im Juli 2004 an , während Cassini weiterhin den Ringplaneten, seine Ringe und seine Monde umkreiste und atemberaubende Bilder und unglaubliche Daten zurückschickte. In Verbindung mit den Daten des Huygens-Landers erforschte Cassini die seltsame Welt von Titan und flog durch Geysire, die von der Oberfläche des Mondes Enceladus ausbrachen. Die Liste der Errungenschaften geht weiter und weiter.

'Wir haben nicht nur eine Umgebung [bei Saturn], die in ihrer Fülle an wissenschaftlichen Geheimnissen und Rätseln einfach überwältigend ist, sondern wir haben auch eine Raumsonde und ein Team, die sie ausnutzen könnten', sagte Maize. 'Es war einfach eine erstaunliche, erstaunliche Mission.'

Im November 2016 begann Cassini eine Reihe von Manövern, die ihn durch die Ringe des Saturns rasten. Im April begann es eine Reihe von Manövern, die als ' Großes Finale ', was letztendlich dazu führen würde, dass die Sonde auf Saturn stürzt. Dem Raumschiff geht der Treibstoff aus, also Das Ende der Mission war unvermeidlich . Durch das Eintauchen in den Planeten wird Cassini die allerersten In-situ-Daten aus der Saturnatmosphäre erhalten.

Cassinis Absturz in Saturn wird auch Monde wie Titan und Enceladus schützen, von denen Forscher glauben, dass sie Umgebungen besitzen könnten, die für das Leben geeignet sind. Wenn Cassini Bakterien oder winzige Lebensformen von der Erde mit sich führt, könnten sie in diese Umgebung eindringen und sie kontaminieren. Obwohl die Wahrscheinlichkeit dafür gering sein könnte, wären die Ergebnisse verheerend und könnten es Wissenschaftlern unmöglich machen, außerirdische Lebensformen zu identifizieren, die auf diesen Monden leben könnten.

„Wir haben eine unglaubliche 13-jährige Reise rund um den Saturn hinter uns und [Cassini hat] Daten wie ein riesiger Feuerwehrschlauch zurückgegeben. Wir überfluten uns nur mit Daten“, sagte Linda Spilker, die Projektwissenschaftlerin von Cassini, auf der Pressekonferenz. „Wenn Sie sich all diese Daten als [ein] Millionen-Teile-Puzzle vorstellen, hat Cassini langsam Teile zusammengefügt. Wir haben einige der Grenzen, einige der Regionen, und wir versuchen, das Bild des Saturn-Systems zusammenzustellen.'

Cassini-Wissenschaftler sagen bereits, dass die von diesen Umlaufbahnen zurückgegebenen Daten eine komplexere Vermischung zwischen der Saturnatmosphäre und seinen Ringen gezeigt haben als vorhergesagt. Die Sonde beobachtete ein Phänomen namens 'Ringregen' - Wasserdampf und Wassereiskörner, die vom Ringsystem auf den Planeten fallen -, aber die Wissenschaftler auf der Pressekonferenz sagten, die Sonde habe auch andere Chemikalien im Ringregen beobachtet.

„Es hat viele Überraschungen gegeben“, sagte Spilker. 'Vieles von dem, was wir über Saturn zu wissen glaubten, ist komplizierter, als wir uns ursprünglich vorgestellt hatten.'

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