60 Milliarden fremde Planeten könnten das Leben unterstützen, schlägt eine Studie vor

Wolken haben einen großen Einfluss auf das Erdklima und könnten auch das Klima auf fremden Planeten beeinflussen, sagen Forscher. (Bildnachweis: Norman Me/NASA GSFC)



Obwohl bisher nur etwa ein Dutzend potenziell bewohnbarer Exoplaneten entdeckt wurden, sagen Wissenschaftler, dass das Universum von außerirdischen Welten wimmelt, die Leben unterstützen könnten. Allein die Milchstraße könnte 60 Milliarden solcher Planeten um lichtschwache Rote Zwergsterne beherbergen, so eine neue Schätzung.



Basierend auf Daten der NASA-Raumsonde Kepler haben Wissenschaftler vorausgesagt, dass es in der bewohnbaren Zone jedes Roten Zwergs, der häufigsten Sternart, einen erdgroßen Planeten geben sollte. Aber eine Gruppe von Forschern hat diese Schätzung nun verdoppelt, nachdem sie überlegt hatte, wie Wolkenbedeckung einem außerirdischen Planeten helfen könnte, das Leben zu unterstützen.

'Wolken verursachen eine Erwärmung, und sie verursachen eine Abkühlung auf der Erde', sagte Studienforscher Dorian Abbot, Assistenzprofessor für Geophysik an der University of Chicago, in einer Erklärung. „Sie reflektieren Sonnenlicht, um Dinge abzukühlen, und absorbieren Infrarotstrahlung von der Oberfläche, um einen Treibhauseffekt zu erzeugen. Das ist ein Teil dessen, was den Planeten warm genug hält, um Leben zu erhalten.' [ 9 fremde Planeten, die das Leben unterstützen könnten ]



Diese Abbildung zeigt eine simulierte Wolkenbedeckung (weiß) auf einem durch Gezeiten gesperrten Planeten (blau), der einen roten Zwergstern umkreisen würde.

Diese Abbildung zeigt eine simulierte Wolkenbedeckung (weiß) auf einem durch Gezeiten gesperrten Planeten (blau), der einen roten Zwergstern umkreisen würde.(Bildnachweis: Jun Yang)

Die bewohnbare Zone ist definiert als die Region, in der ein Planet die richtige Temperatur hat, um flüssiges Wasser auf seiner Oberfläche zu halten, das als Voraussetzung für das Leben, wie wir es kennen, gilt. Ist ein Planet zu weit von seinem Stern entfernt, gefriert sein Wasser; zu nah, Wasser verdampft. Da Rote Zwerge dunkler und kühler sind als unsere Sonne, ist ihre Wohnzone viel gemütlicher als die unseres Sonnensystems.



'Wenn Sie einen massearmen Stern oder einen Zwergstern umkreisen, müssen Sie etwa einmal im Monat, einmal alle zwei Monate umkreisen, um die gleiche Menge an Sonnenlicht zu erhalten, die wir von der Sonne erhalten', erklärte ein anderer Studienautor, Nicolas Cowan , ein Postdoktorand an der Northwestern University.

Mit einer so engen Umlaufbahn würde ein bewohnbarer Planet um einen Roten Zwerg durch die Gezeiten blockiert, was bedeutet, dass eine Seite immer seinem Stern zugewandt wäre, ähnlich wie der Mond der Erde gegenübersteht. Diese Seite würde ewiges Tageslicht sehen.

In der neuen Studie verwendeten die Forscher 3D-Simulationen, um die Art und Weise zu modellieren, wie sich Luft und Feuchtigkeit über einen Planeten bewegen würden, der von Gezeiten um einen Roten Zwerg eingeschlossen ist. Das Team stellte fest, dass jedes Oberflächenwasser zu Wasserwolken führen würde. Darüber hinaus würden sich an der sternzugewandten Seite, wo immer Mittag ist, stark reflektierende Wolken bilden. Dies hätte einen kühlenden Effekt im inneren Ring der bewohnbaren Zone, was bedeutet, dass die Planeten dort Wasser auf ihrer Oberfläche viel näher an ihrem Stern halten könnten, sagen die Forscher.



Die Ergebnisse könnten Wissenschaftlern eine neue Möglichkeit bieten, das Vorhandensein von flüssigem Wasser auf der Oberfläche fremder Planeten mit dem James Webb Space Telescope (JWST) zu bestätigen, einem neuen weltraumgestützten Observatorium, das 2018 gestartet werden soll, sagen die Forscher.

'Wenn Sie Brasilien oder Indonesien mit einem Infrarotteleskop aus dem Weltraum betrachten, kann es kalt aussehen, und das liegt daran, dass Sie das Wolkendeck sehen', sagte Cowan. 'Das Wolkendeck liegt in großer Höhe, und es ist dort oben extrem kalt.'

Das gleiche könnte für ein bewohnbares gelten Exoplanet mit einer stark reflektierenden Wolkendecke, sagen die Forscher. Wenn JWST ein ähnliches kaltes Signal über der Tagseite einer fremden Welt erkennt, sagte Abbot, 'ist es fast definitiv von Wolken und es ist eine Bestätigung, dass Sie flüssiges Oberflächenwasser haben.'

Die Forschung wurde am 27. Juni in der Zeitschrift Astrophysical Journal Letters detailliert beschrieben.

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